LOS DERECHOS INDIVIDUALES SON LOS MAS ANTIGUOS Y TRADICIONALES DE LOS VALORES AMERICANOS.

En el verano de 1787 los delegados de las 13 colonias se congregaron en Filadelfia y redactaron un plan notable de auto-gobierno - la Constitucion de los Estados Unidos. El primer borrador establecio un sistema de cheques y balances que incluia una rama legislativa fuerte, una legislatura representativa y una rama judicial federal. 

La Constitucion era extraordinaria, pero profundamente incompleta. Por un lado, no incluia una declaracion especifica - o proyecto de ley - acerca de los derechos individuales. Aunque estipulaba lo que el gobierno podia hacer, no decia lo que no podia hacer . Por otra parte, no aplicaba a todos. El "consenso de los gobernados" se referia solamente a los hombres blancos con propiedad. 

La ausencia de una "declaracion de derechos" resulto ser un obstaculo para la ratificacion de la Constitucion por parte de los estados. Tomaria cuatro anos mas de debates intensivos antes de que se pudiera resolver la nueva forma de gobierno. Los federalistas se oponian a la inclusion de la Declaracion de los Derechos Civiles con base en que no era necesario. Los anti-federalistas que le temian a un gobierno centralista, se negaban a apoyar la Constitucion sin un documento semejante.  

Al final, el sentimiento popular fue decisivo. Recientemente liberado de la despota monarquia britanica, el pueblo americano queria garantias fuertes en el sentido de que el nuevo gobierno no pisoteara sus derechos de libertad de expresion, de prensa y de religion recientemente adquiridos, como tampoco el derecho de estar libres de requisas e incautaciones sin fundamento. De manera que los arquitectos de la Constitucion le hicieron caso a Tomas Jefferson que argumento: "A lo que el pueblo tiene derecho es una declaracion de derechos contra todo gobierno en la tierra, sea general o particular que es a lo que ningun gobierno justo debe denegar, ni relegar a la ley tacita." 

La Declaracion de Derechos Civiles de los Estados Unidos, inspirada por Jefferson y redactada por James Madison, fue adoptada y en 1791, las primeras diez enmiendas de la Constitucion se convirtieron en ley nacional. 

GOBIERNO LIMITADO 

La desconfianza inicial del americano en el gobierno surtio como producto de la experiencia colonial en si. Los historiadores en su mayoria creen que el evento-eje fue el Acta de Timbres que el Parlamento ingles aprobo en 1765. Este aprobo impuestos sobre todo documento, tanto legal como de negocios. Tambien gravo impuestos sobre los periodicos, libros y panfletos. Aun mas que los impuestos mismos el resentimiento de los americanos radicaba en el hecho quien lo sancionaba era un gobierno distante en el cual ellos no estaban representados. Su indignacion se acrecentaba por la manera en que el Acta de Timbres se estaba ejecutando. 

Armados con "ordenes de asistencia" emitidos por el Parlamento ingles, los inspectores aduanales britanicos allanaban los hogares del pueblo aun cuando carecian de evidencia que demostrase violacion alguna contra el Acta de Timbres, y saqueaban las pertenencias del pueblo en busqueda de contrabando. Los colonialistas llegaron a odiar estas busquedas "sin fundamento", las cuales se convirtieron en un punto aglutinador de oposicion al mando britanico. 

De estas experiencias surgio una vision particularmente americana del poder y de la libertad como enemigos naturales. Los fundadores de la nacion creyeron que su labor mas importante era contener el poder del gobierno y proteger la libertad; por tanto declararon un nuevo proposito de gobierno: la proteccion de los derechos individuales. 

La proteccion de los derechos no resulto ser el unico proposito del gobierno. Aun se esperaba que este protegiera a la comunidad en contra de amenazas extranjeras y nacionales, que asegurara el crecimiento economico y que manejara las relaciones exteriores. No era, sin embargo, competencia del gobierno decirle al pueblo como vivir, en que religion creer, o acerca de que escribir en un panfleto o periodico. En este sentido, la idea de los derechos individuales es la mas antigua y tradicional de los valores americanos. 

"CIERTOS DERECHOS INALIENABLES " 

A menudo se piensa que la democracia y la libertad son la misma cosa, pero no lo son. Democracia quiere decir que el pueblo debe tener la facultad de votar por los oficiales publicos en elecciones publicas y tomar la mayor parte de las decisiones politicas por el gobierno de la mayoria. Por otro lado, libertad significa que aun en una democracia los individuos tienen derechos que ninguna mayoria les puede quitar. 

Los derechos que los arquitectos de la Constitucion querian proteger contra los abusos del gobierno fueron consignados en la "Declaracion de Independencia" como "derechos inalienables." Estos tambien fueron llamados "derechos naturales." Para James Madison, estos eran los "grandes derechos de la humanidad". Aun cuando es comun pensar que tenemos derecho a la libertad de expresion debido a que la primera enmienda nos la proporciona, los ciudadanos originales de este pais pensaron que en su calidad de seres humanos tenian el derecho a la libertad de expresion y para protegerla, inventaron la Primera Enmienda. La Declaracion de Derechos Civiles en su totalidad fue creada para proteger los derechos que los ciudadanos originales estimaron les eran propios por naturaleza, incluyendo: 

  • Libertad de Religion - El derecho de ejercer su propia religion, o ninguna religion, libre de cualquier influencia o presion del gobierno. (Ver ACLU Briefing Paper, Boletin Informativo #3).
  • Libertad de Expresion, de Prensa, de Peticion y Reunion Aun la expresion menos grata esta protegida de supresion o censura por parte del gobierno. (Ver ACLU, Boletin Informativo #10).
  • Privacidad - El derecho de estar libres de gobiernos no facultados y de la intrusion en los asuntos, documentos y posesiones personales y privados.
  • Debido Proceso de la Ley - El derecho de ser tratado justamente por el gobierno cuando la perdida de libertad o de propiedad estan en juego.
  • Igualdad Frente a la Ley - El derecho de ser tratados con igualdad frente a la ley, sin miramientos al estado social (Ver ACLU Briefing Paper, Boletin Informativos #s 6, 11, 17, 18 y 20).
  • 'BALUARTE IMPENETRABLE" DE LIBERTAD 

    La Declaracion de los Derechos Civiles establecio principios elevados que garantizan en terminos generales los derechos mas fundamentales. Pero desde un comienzo ha habido casos de la vida real que dejan interrogantes dificiles acerca de como, e inclusive si, la Declaracion de Derechos Civiles es aplicable. Antes de que los derechos escritos en papel se convirtieran en derechos reales, era menester que alguien interpretara el significado del idioma de la Declaracion de los Derechos Civiles para las situaciones especificas. ¨Quien seria el arbitro final sobre como se deberia aplicar la Constitucion? 

    En un comienzo, la respuesta no estaba clara. Tomas Jefferson penso que la rama jurisdiccional federal deberia tener dicho poder; James Madison estaba de acuerdo en que un sistema de cortes independiente seria "un baluarte impenetrable" de libertad. 

    Pero la Constitucion no era explicita, y este asunto quedo por resolver; hasta que en 1803, la Corte Suprema de los Estados Unidos por primera vez derogo un acta del Congreso por inexequible. Se trata del caso Marbury v. Madison. 

    Aunque los hechos del caso eran bastante corrientes (se disputaba el que el Secretario de Estado se nego a comisionar a cuatro jueces nombrados por el Senado), el principio que establecia - que la Corte Suprema tenia el poder de anular actas del Congreso que violaran la Constitucion - resulto ser la clave del desarrollo y de la proteccion de la mayoria de los derechos que hoy disfruta el pueblo americano. Segun un eminente jurista, la rama judicial independiente ha sido "la contribucion mas elocuente de los Estados Unidos al constitucionalismo." 

    CASOS O CONTROVERSIAS 

    Diferente de la legislativa y la ejecutiva en un aspecto muy importante: las cortes no tenian el poder de iniciar accion por si mismas. El Congreso podia pasar leyes y el Presidente podia emitir ordenes ejecutivas, pero las cortes no podian revisar estas acciones por iniciativa propia. Las Cortes tenian que esperar hasta que surgiera una disputa un "caso o controversia" entre personas reales que algo tenian que ganar o perder con el resultado. Y como resulto ser, las personas cuyos derechos eran los mas vulnerables al abuso gubernamental tenian la mas minima capacidad para demandar. 

    Es asi como, aunque el poder de revision judicial se establecio en 1803, mas de un siglo pasaria antes de que la Corte Suprema tuviera muchas oportunidades de proteger los derechos individuales. Durante 130 anos posteriores a su ratificacion, lo mas notorio de los Derechos Civiles fue la casi total falta de implementacion por las cortes. Hacia comienzos del Siglo 20 la segregacion racial era legal y penetraba todos los aspectos de la sociedad americana. La discriminacion por sexo estaba firmemente institucionalizada y a los trabajadores se les arrestaba por actividades sindico-laborales. Inmigrantes legales eran deportados por sus puntos de vista politicos; la policia empleaba coercion fisica para extraer confesiones de sospechosos criminales y miembros de minorias religiosas eran victimas de persecucion. Aun tan tarde como 1920 la Corte Suprema de los Estados Unidos no habia derogado ninguna ley o acto legislativo con base en la Primera Enmienda.  

    Las violaciones constitucionales mas comunes quedaban sin contencion porque las personas cuyos derechos eran negados eran con mas frecuencia precisamente aquellos miembros de la sociedad que menos estaban al tanto de sus derechos y los que menos podian pagar un abogado. No tenian acceso a los baluartes de libertad impenetrables - las cortes o juzgados -. La Declaracion de Derechos Civiles era como un motor que nadie sabia como poner en marcha. 

    EN EL INTERES PUBLICO 

    En 1920, un pequeno grupo de visionarios se reunio para discutir como echar a andar el motor. Guiados por Roger Baldwin, un trabajador social y activista laboral, el grupo estaba integrado por Crystal Eastman, Albert DeSilver, Jane Addams, Felix Frankfurter, Helen Keller y Arthur Garfield Hayes. Ellos conformaron la Union Americana de Libertades Civiles, ACLU, y se dedicaron a mantener al gobierno en acato a las promesas de la Declaracion de Derechos Civiles. 

    ACLU, la NAACP que fue fundada en 1909 y los sindicatos de trabajadores, cuyo derecho a existir no habia sido reconocido todavia por las cortes, comenzaron a retar las violaciones constitucionales en corte, en favor de aquellos que previamente habian sido descartados. Este fue el comienzo de lo que llego a conocerse como derecho de interes publico. Ellos aportaron el ingrediente que hacia falta para que finalmente nuestro sistema constitucional y la Declaracion de Derechos Civiles funcionen. 

    Se ha hecho gran progreso entre 1954 y 1973, cuando muchos derechos tras un largo letargo se volvieron ejecutables. Hoy dichos logros estan siendo contrarrestados fuertemente por un grupo dedicado a echar marcha atras los alcances y la efectividad de la Declaracion de los Derechos Civiles y minar la independencia de nuestras cortes. 

    El desarrollo de la Declaracion de los Derechos Civiles fue un evento central y decisivo en la larga historia de la libertad, la cual sigue desplegandose. 

    DERECHOS, PERO NO PARA TODOS 

    La Declaracion de Derechos parece haber sido escrita en terminos generales sin excluir a nadie; pero, en efecto, su intencion no era la de proteger a todo el pueblo - muchos grupos quedaban por fuera. Las mujeres eran ciudadanas de segunda categoria, esencialmente propiedad de sus maridos, incapaces de votar hasta 1920, cuando se paso y se ratifico la 19a Enmienda. 

    Los nativos americanos estaban completamente fuera del sistema constitucional, y se les definia como extranjeros en su propia tierra. Eran gobernados no por las leyes ordinarias de los Estados Unidos, sido por los tratados federales y los estatutos que desproveyeron a las tribus de la mayor parte de sus tierras y gran parte de su autonomia. La Declaracion de Derechos Civiles habia estado en efecto durante casi 135 anos antes de que el Congreso otorgase la ciudadania a los nativos americanos.
      

    Y se tenia por bien entendido que habia una "excepcion de raza " a la Constitucion. La esclavitud era el pecado original de este pais. Durante los primeros 78 anos de su ratificacion la Constitucion protegia la esclavitud y legalizaba la subordinacion racial. En vez de derechos constitucionales, los esclavos eran gobernados por "codigos de esclavitud" que gobernaban cada uno de los aspectos de sus vidas. No tenian acceso a la norma de la ley: no podian ir a corte, hacer contratos o tener propiedad. Podian ser azotados, marcados, aprisionados sin juicio y colgados. En breve, como lo declaro una opinion infame de la Corte Suprema: "Los negros no tenian ningun derecho que el hombre blanco debia respetar."  

    Tomaria anos de lucha y una guerra civil sangrienta antes que se pasaran enmiendas adicionales a la Constitucion, dandole a los esclavos y sus descendientes los derechos plenos de ciudadania - al menos en papel.  

    La 13a Enmienda abolia la esclavitud; La 14a Enmienda garantizaba a los afro-americanos los derechos del debido proceso y proteccion igualitaria de la ley; -  La 15a Enmienda les otorgo el derecho al voto. 

    Pero tomaria un siglo mas de lucha antes de que estos derechos fuesen ejecutados efectivamente.

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