Los Derechos de los Incapacitados

"No existe un americano incapacitado hoy dia que no haya experimentado alguna forma de discriminacion. Por supuesto, esto conlleva a consecuencias muy serias ya que se destruye el sentido saludable de la autoestima y poco a poco va minando el espiritu humano. La discriminacion no pertenece en las vidas de las personas con incapacidades." I. King Jordan, Presidente de Gallaudet University, en testimonio ante el Congreso en apoyo al Acta de Americanos con Incapacidades, 1989 

Las personas con incapacitacion aun no forman parte del sueno americano. Son la minoria mas pobre, menos empleada y menos educada en America. Y contando con 49 millones, es la mas grande. Con demasiada frecuencia las personas con incapacidades han recibido el trato de ciudadanos de segunda categoria, siendo ignorados y segregados por barreras fisicas y estereotipos sociales. La discriminacion en su contra sucede en los empleos, las escuelas y la vivienda y se manifiesta en el asalto a su autonomia personal, lo cual, demasiadas veces, el resto de la sociedad en conjunto mantiene escondido y olvidado. El Juez de la Corte Suprema Thurgood Marshall una vez escribio que el deber de las personas con incapacidades reflejaba nada menos que "un regimen de segregacion de autorizacion colectiva impuesta a los estados... que ha rivalizado y sido comparable a los peores excesos de Jim Crow en su mordacidad y prejuicio fanatico." City of Cleburne v Cleburne Living Center (1985). 

La recabacion de datos al final de los anos 1980 revelan los efectos injuriosos de ese estatus de segunda clase:  

  • Cincuenta por ciento de los adultos con incapacidades tenian ingresos de 15,000 o menos, en comparacion con 25 % para los adultos menosvalidos.
  • Dos terceras partes de los americanos con incapacidades entre las edades de 16 y 64 estaban desempleados. El 66% de estos americanos querian trabajar.
  • Mientras que el 56% de todos los estudiantes van a la universidad o a escuelas de educacion superior, tan solo 15% de los estudiantes con incapacidades participan en la educacion postsecundaria.

Los Estados Unidos tiene una penosa historia de apartar del resto de la sociedad a las personas con incapacidades, mediante reclusion forzosa dentro de sus casas o confinamiento a instituciones aisladas y escualidas. En Hawaii por ejemplo, miles de personas con la enfermedad Hansen (lepra) fueron puestos en cuarentena permanente en islas apartadas, desprendidos de sus familias y de sus medios de subsistencia habitual. Estas separaciones forzadas que carecen de justificacion de salud continuaron adentrados los anos 1950. En 1972 un reportero de television choco a la nacion con un metraje filmado sobre las condiciones puercas e infrahumanas en que 5,400 ninos con incapacidades mentales languidecian en la "Escuela" Willowbrook de Nueva York. Aunque se ha hecho algun progreso, todavia hay muchos americanos con incapacidades sometidos en instituciones aun cuando el cuidado que necesitan esta disponible dentro de sus comunidades. Las personas con incapacidades han encontrado poco apoyo por parte de las instituciones juridicas del pais. El desacato renuente de la Corte Suprema con respecto a sus derechos humanos basicos se hizo dolorosamente evidente en una decision de 1927 de la Corte que sostuvo la esterilizacion forzada de una mujer cuya madre e hija eran ambas retardadas mentales. Las personas con incapacidades eran, segun la Corte, una "amenaza" que "menoscaba la fortaleza del estado." La sociedad seria sabia si "previniera a aquellos que manifiestamente son ineptos para continuar su genero Tres generaciones de imbeciles es suficiente." 

Las cosas finalmente comenzaron a cambiar con el advenimiento del movimiento de derechos de incapacitacion. Inspirado en las luchas de derechos civiles de los activistas de los anos 1960, estos activistas presionaron por obtener plena igualdad juridica y acceso a la corriente principal de la sociedad. A traves de cabildeo y litigaciones se pasaron leyes se establecieron derechos. La educacion publica y la representatividad fueron usadas para promover el raciocinio y el e inclusivismo en lugar del temor y la lastima. 

Heroes nacionales y celebridades se han sumado a los activistas rasos para propugnar asuntos de derechos de incapacitacion en la agenda publica. El mundialmente famoso violinista Itzhak Perlman, que tiene polio, solamente se presenta en conciertos que esten equipados para pleno acceso. La antigua "mousequetera" Annette Funicello se ha convertido en una vocero de las personas con esclerosis multiple. 

Aunque se hayan dado pasos significativos, aun les queda a las personas con incapacidades muchas batallas por librar en su lucha por igualdad de derechos. 

¨COMO SE DEFINE "INCAPACIDAD" SEGUN LA LEY? 

El Congreso define la incapacidad asi:Las incapacidades actuales son deficiencias fisicas o mentales que "limitan marcadamente una o mas actividades principales de la vida. Los previamente incapacitados son personas que han sido diagnosticados con condiciones como el cancer o la depresion maniaca, pero que se han recuperado de, o funcionan con dicha condicion. Finalmente, hay aquellos que son percibidos como si tuvieran una incapacidad pero son totalment capacitados, se puede tratar de victimas de quemaduras y personas obesas. A estas personas se les discrimina tambien con base en el "aparentismo." Las personas cuyos desordenes mentales estan asociados con el comportamiento delictivo y los drogadictos y alcoholicos que aun estan envueltos en el abuso de sustancias no estan amparados por el Acta de Americanos con Incapacidades (Americans with Disabilities Act, ADA). 

ENFOQUE EN ADA 

El Acta Americans with Disabilities (ADA) de 1990 es la ley mas completa de derechos civiles en una generacion. Basada en el hallazgo del Congreso que las personas con incapacidades han estado "sujetas a una historia de tratamiento desigual a proposito y relegadas a una posicion de despoder politico", su proposito ha sido el de extenderle a aquellos con incapacidades las mismas protecciones contra la discriminacion que las que hay disponibles para las mujeres y las minorias de raza y religion, amparados bajo el Acta de los Derechos Civiles, Civil Rights Act , de 1964. ADA hace ilegitima la discriminacion en los empleos publicos y privados, el trasporte, la tecnologia de las comunicaciones y los servicios de acomodacion al publico (hoteles, restaurantes, tiendas, museos, etc.) 

Otro requisito de ADA es que los empleadores hagan modificaciones razonables en sus instalaciones y equipos (segun el tamano de la entidad que emplea) para permitirle a los empleados con incapacidades a que hagan sus trabajos. Adicionalmente, el Acta prohibe a los negocios privados discriminar contra clientes con incapacidades y requiere que los todos los nuevos edificios que construyan, sean accesibles para ellos. ADA tambien requiere que los negocios privados hagan modificaciones que permita a las personas con incapacidades a disfrutar de los bienes y servicios ofrecidos. 

En los anos transcurridos desde su adopcion, ADA ha mejorado las vidas de millones de personas incapacitadas. De acuerdo con la Oficina de Censo, el porcentaje de empleados americanos incapacitados incremento de 23.3% en 1991 a 26.1% en 1994. Ello representa un incremento de cerca de 800,000 trabajos. Un estudio de 1996 hecho por United Cerebral Palsy, organizacion que combate la paralisis cerebral, mostro que de una muestra de americanos encuestados, el 96% dijo que ADA habia hecho una diferencia positiva en sus vidas.  

OTRAS LEYES QUE PROTEGEN LOS DERECHOS DE LAS PERSONAS CON INCAPACIDADES 

Mejoras de acceso y mobilidad quedaron garantizadas por las Actas Architectural Barriers Act de 1968; Amtrak Improvement Act de 1973 y Air Carrier Access Act de 1986.  

La equidad en educacion, vivienda y la vida civil obtuvo un robustecimiento con la aprobacion las Actas: Individuals with Disabilities Education Act de 1975; Developmental Disabilities Assistance y Civil Rights of Institutionalized Persons Act de 1980; Voting Accessibility for the Elderly and Handicapped Act de 1984; Protection and Advocacy for Mentally Ill Individuals Act de 1986; Fair Housing Act Amendment de 1988; y Civil Rights Restoration Act de 1989. Junto con la seccion 504 del Acta de 1973 Rehabilitation Act que requiere la nodiscriminacion con base en la incapacidad en todos los aspectos de programas o actividades que reciben fondos federales, las leyes arriba mencionadas constituyeron las piedras de apoyo que dieron paso al Acta marcapautas de 1990 Americans withDisabilities Act. (Ver acotacion abajo.) 

VICTORIAS JURIDICAS  

Armados de sus propias leyes de derechos civiles y con la sistencia de ACLU y otras representaciones, las personas con incapacidades han ganado importantes victorias juridicas. He aqui algunos ejemplos del expediente juridico de ACLU: El derecho de entrar en edificio de la corte: Betty Livingstone de Carolina del Norte tiene esclerosis multiple y usa un silla de ruedas. En 1996 gano su pleito basado en el Acta ADA contra el juzgado local que le negaba usar la unica silla de ruedas accesible dentro y fuera de la sala de corte porque estaba "reservada para los abogados y el personal del juzgado. 

Finalizacion de la discriminacion en la obtencion de licencia profesional: Cuatro abogados jovenes recientemente graduados acusaron que la solicitud del Colegio de Abogados de Florida violaba los preceptos de ADA al requerir de sus aplicantes que revelaran cualquier informacion acerca de cualquier tipo de tratamiento de salud que hubieran recibido los aplicantes en cualquier tiempo de sus vidas. 

Pruebas nodiscriminatorias para un atleta sobreviviente de cancer: En 1994, Kevin Hall, habiendo sobrevivido un cancer testicular, exitosamente invoco ADA para retar la decision del Comite Olimpico de prohibirle competir en navegacion de vela. La prohibicion se basaba en el hecho de que los resultados de prueba eran positivos de haber tenido aplicacion externa de testoterone lo cual no reforzaba su desempeno, pero era critico para su sobrevivencia. 

El derecho de servir en un jurado: en 1993, James Bradley Quinn, residente de Liittle Rock, Arkansas, presento un reto basado en ADA con exito imputando una ley estatal que requeria que se excluyera a personas sordas de servir en un jurado. En la audiencia en la corte federal Quinn dijo por medio de un interprete de idioma de senas que "los sordos y personas con dificultades auditivas nunca deberian aceptar limitaciones a sus objetivos." 

Parque publicos no pueden discriminar: En 1994, a Eddie Dzura, hombre de 33 anos que tiene el sindrome de Down, se le hizo una serie de preguntas humillantes delante de un nutrido publico de usufructuadores del parque. Luego le fue negada la admision a montar en el carrusel porque tenia una incapacidad mental. El y su padre demandaron con exito, basados en ADA y el parque fue obligado a cambiar su practica discriminatoria. 

Obesidad no es una descalificacion de trabajo: En 1993, Bonnie Cook, a quien se hubo negado empleo estatal solamente debido a su obesidad obtuvo victoria en su caso contra Rhode Island. Una corte de apelaciones federal concluyo: "Una sociedad en que demasiadas veces se confunde 'delgado'con 'bello' o 'bueno', la obesidad morbida puede presentar barreras insospechadas para el empleo...este es exactamente el tipo de decision de empleo que el Acta de Rehabilitacion busca eliminar." 

La vivienda justa es un derecho: En 1990, el Concejo Municipal de Fairfiel, Connecticut rechazo la solicitud de Lucy McKinney de abrir su residencia a personas sin vivienda con SIDA Ella decidio pelear en contra de esta medida y gano su demanda imputando que el municipio violaba ADA y el Acta de Vivienda Justa. 

PERSONAS CON INCAPACIDADES MENTALES 

En el puro comienzo, algunos de los retos de tipo legal contra la discriminacion injusta y el internado involuntario fueron ganados por las personas con incapacidades mentales. Este grupo asciende a decenas de millones en el pais e incluye tanto a personas con retraso mental como personas con disturbios psiquiatricos. Habiendo sido presas de miedo y desden, los incapacitados mentales han tenido que pelear largo y tendido por el reconocimiento de sus derechos civiles. Hace apenas una generacion, los incapacitados mentales podian ser internados involuntariamente en instituciones estatales durante largos periodos de tiempo a veces decadas  sin tener derecho a revision judicial de su internado y sin derecho a tratamiento. En un dia determinado en la decada de 1950 la poblacion de internos institucionalizados ascendia a unos 559,000 personas. (Hoy esta cifra es de aproximadamente 100,000.) Durante la hospitalizacion a los pacientes se les despojaba de su derecho a la autonomia personal. Se les podia forzar a trabajar y a someterse a procedimientos medicos indeseados, incluyendo experimentos medicos. Su contacto con el mundo exterior podia quedar completamente cercenado. Podian ser puestos en aislamiento o ser sujetos a restriccion fisica segun la frivolidad de un asistente. 

A las personas con incapacidades mentales no les va nada mejor. Eran tenidos por personas que podian ser entrenadas y considerados como un peligro potencial a la sociedad porque si se les permitia propagarse procrearian mas "imbeciles". Millones de personas con retardos mentales eran internadas en grandes instituciones de custodia. 

Hoy, como resultado del movimiento de autorepresentacion y de una serie de casos de prueba, las personas con incapacidades mentales tienen muchos mas derechos que antes, incluyendo:  

  • el derecho de no ser internados a menos de que constituyan un peligro para si o para otros;
  • el derecho a tener una audiencia ante un jusgado para disputar cualquier internado involuntario
  • el derecho a un abogado durante una audiencia;
  • el derecho de rehusar medicacion
  • el derecho de adecuadamente minimizar un tratamiento y entrenamiento;
  • el derecho a condiciones libres de peligors y seguras, incluyendo: alimentos, refugio, vestimenta y atencion medica.

A pesar de mucho progreso, las personas con incapacidades mentales aun encaran abusos, coercion y discriminacion basados en estereotipos y conceptos erroneas. 

Manuales de Aclu Sobre Los Derechos de los Americanos Con Incapacidades 

Varios de los manuales de "Derechos de..." contienen informacion util para los americanos con incapacidades. Todas estas ediciones se publican en la Imprenta de la Univeridad de Southern Illinois y pueden ser encontradas en la seccion juridica de muchas librerias o a traves de ACLU en el 1800775ACLU. (Todos son en ingles:) 

Los Derechos de Personas Con Incapacidades Mentales, 1996. Derechos de las Personas Mayores,1988. 

Los Derechos de las Personas que tienen HIV positivo, 1996. Los Derechos de Pacientes, 1989. 

(Fuente de datos de finales de los anos 1980, Cita: Jane West, ed., The Americans with Disabilities Act: From Policy to Practice, 1991.)